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癌癥研究取得重要突破!

2019-08-30 09:26:57  來源:學術經緯

癌癥是一種非??膳碌募膊?。得上癌癥不但會擊垮患者的生理與心理,還會給家庭帶來非常高昂的經濟負擔。在很多小說和電影里,都有為了治病,不得不賣掉自己居住幾十年的房子的橋段。然而傾家蕩產的結果,也往往只能換來人財兩空,家破人亡的悲慘結局。

癌癥為什么如此致命?其實背后很大的一個原因在于癌癥的轉移。這是指腫瘤細胞會離開最初的發病位置,跑到身體里的其他地方繼續生長。很不幸,雖然我們知道癌癥轉移有那么大的危害性,但它究竟是怎么發生的,科學家們知道得還非常少。

▲今日《自然》封面刊登了一項關于癌癥研究的重要突破(圖片來源:參考資料[1])

▲今日《自然》封面刊登了一項關于癌癥研究的重要突破(圖片來源:參考資料[1])

不過在這個問題上,我們終于取得了重要的突破。來自英國的一支團隊開發了一種全新的工具,讓我們能夠親眼看到癌癥轉移是怎么發生的。它能讓我們更好地了解癌癥轉移的最初幾步,并有望帶來控制癌癥轉移的有效方法。關于這種工具的最新研究成果,今日發表在了頂尖學術期刊《自然》的封面上!

這項研究具體是怎么做的呢?具體來看,這支團隊開發了一種新的熒光蛋白。它有一種奇怪的特性——穿透細胞。研究人員們在小鼠的乳腺癌細胞里,引入了這種熒光蛋白,然后再將這些乳腺癌細胞注射到小鼠尾巴上的靜脈中。如果這些癌細胞在小鼠身體里的某一個部位發生轉移,也就是停下來生長成腫瘤,那么我們就能很清楚地看到附近的健康細胞被“染上”熒光。

 ▲一種特殊的熒光蛋白能讓我們看到癌癥如何發生轉移(圖片來源:參考資料[2])

▲一種特殊的熒光蛋白能讓我們看到癌癥如何發生轉移(圖片來源:參考資料[2])

研究非常成功!盡管注射的部位是在尾巴,盡管注射的細胞是乳腺癌細胞,但在小鼠的肺部,科學家們清楚地看到了熒光。也就是說,這些癌細胞在肺部發生了轉移。在這些癌細胞的附近,研究人員們把那些被“染上”熒光的健康細胞取了出來。它們在這個腫瘤微環境中,處于接觸癌細胞的第一線。研究人員們想了解它們與癌癥轉移有啥關系。

后續的分析發現,癌細胞的周圍主要是一種叫做“AT2細胞”的肺細胞,而且它們都具有一定的干細胞活性。這可是個非常令人感到意外的結果。為什么這樣說呢?原來在肺部,絕大部分AT2細胞是沒有干細胞活性的。那為啥轉移癌細胞周圍的AT2細胞具有干細胞活性呢?研究人員們做出了兩個解釋:第一個解釋認為癌細胞比較“挑食”,會專門尋找那些具有干細胞活性的細胞,然后進行轉移。第二個解釋是認為癌細胞會“毒害”周圍的細胞,讓它們具有干細胞的活性。

▲在顯微鏡下,我們可以看到癌細胞如何“毒害”周圍細胞(綠色標記的是癌細胞,紅色的是特殊的熒光蛋白。那些被“毒害”的細胞看起來只有紅色,沒有綠色)(圖片來源:參考資料[1])

▲在顯微鏡下,我們可以看到癌細胞如何“毒害”周圍細胞(綠色標記的是癌細胞,紅色的是特殊的熒光蛋白。那些被“毒害”的細胞看起來只有紅色,沒有綠色)(圖片來源:參考資料[1])

通過一項實驗,科學家們發現第二種解釋是正確的——癌細胞果然會不斷毒害周圍的健康細胞。在細胞培養實驗里,只要有癌細胞存在,AT2細胞就會表現出干細胞的活性。而且,這些細胞還會反過來促進癌細胞的增殖,可以說是形成了一個癌癥轉移和腫瘤生長的惡性循環!

《自然》雜志對這項研究有著非常高的評價。除了讓它登上封面之外,還在同期雜志中特地配上了論文解讀。論文解讀里提到,科學家們依然不知道為啥有些癌細胞會傾向性地轉移到特定的器官(比如前列腺癌容易轉移到骨頭,乳腺癌容易轉移到肺部)。而這支英國團隊開發的方法“很有希望”回答這個關鍵問題。

▲《自然》雜志的論文解讀指出,這項工具能讓我們更好地了解癌癥轉移(圖片來源:參考資料[2])

▲《自然》雜志的論文解讀指出,這項工具能讓我們更好地了解癌癥轉移(圖片來源:參考資料[2])

暢想未來,如果我們能在人類患者中搞清楚癌癥轉移的原理,就可以給癌癥治療帶來“重要的積極影響”?!蹲匀弧返慕庾x中指出,癌細胞有非常多的突變,所以很難開發一種藥物,將它們一網打盡。但是如果我們能反過來抑制它們的轉移,不但能在癌癥發病早期更好地控制病情,還能大大減少藥物的開發難度。這是因為癌細胞的轉移依賴于周圍的健康細胞,而這些健康細胞里頭沒有多少突變,更容易通過藥物進行控制。

我們期待早日見證攻克癌癥的那一天!

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